Una nueva forma de reciclar poliuretano

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Uno de los polímeros más versátiles que existen es el poliuretano (PU) y lo podemos encontrar en muchísimas aplicaciones, lo que implica también que genera una gran variedad de residuos al terminar su vida útil.

De dichos residuos, lo poco que se ha reciclado se ha hecho de manera mecánica, y en los últimos tiempos, debido a la escasez de materia prima, elevación de costos de producción, legislaciones más estrictas, mayor concientización global, y algunos otros factores de peso, su reciclado ha sido un tema que ha puesto a trabajar a la industria.

Por ello, se ha impulsado FOAM2FOAM. Se trata de un proyecto cuyo objetivo ha sido implantar el concepto de economía circular dentro del ciclo de vida del PU, mediante el desarrollo de un proceso de reciclado químico, avanzando hacia una economía de cero residuos mediante la obtención de nuevos productos que puedan ser incorporados en la fabricación de nuevas piezas de base Poliuretano.

Cabe destacar que FOAM2FOAM (2018-2022) es un proyecto en colaboración entre tres empresas (Titan Recycling Solution, líder del proyecto, Arcesso Dynamics y AMB Electrónica) y dos centros tecnológicos (Gaiker y Aimplas) y ha sido financiado por la convocatoria Retos-Colaboración 2017.

Para alcanzar estos objetivos, se ha evaluado la viabilidad técnica, económica y medioambiental del proceso de despolimerización química mediante glicólisis catalítica aplicada a residuos de PU y la obtención de nuevas materias primas (polioles verdes) para recuperar los elementos constituyentes de sus residuos.

El Centro Tecnológico Gaiker ha colaborado en diferentes fases, como por ejemplo, realizó tareas de acondicionamiento y caracterización de las muestras de residuos postindustriales y posconsumo, ha ejecutado los procesos de reacciones de glicólisis a escala de laboratorio a las diferentes muestras, así como también el escalado a planta piloto. Por último, elaboró el Análisis de Ciclo de Vida (ACV) simplificado para evaluar el perfil ambiental del proceso de reciclado químico de residuos de poliuretano (PU) mediante glicólisis catalítica e identificar los principales aspectos ambientales, estableciendo estrategias de minimización del impacto ambiental. El proyecto FOAM2FOAM finalizó habiendo alcanzado con éxito sus objetivos, logrando niveles más altos de reciclado y valorización de PU mediante el desarrollo de polioles circulares. De esta manera, el reciclaje de los residuos de PU y su conversión en recursos de alto valor da continuidad al ciclo de vida del producto, evitando el vertedero. Esto implica un gran avance, tanto en la mejora del aprovechamiento y la conservación de los recursos a través de la recuperación de materias primas como frenando el cambio climático reduciendo vertederos y emisiones.